La locura de marzo


por Jorge Luis Cortina

La actividad deportiva norteamericana se encuentra en otro punto decisivo e interesante dentro de su calendario de actividades. Con la finalización del futbol americano, toca el turno de definir al campeón del baloncesto. Solamente que el mes de marzo privilegia la definición del ganador dentro del basketball colegial, mientras la liga de baloncesto profesional (NBA) termina por definir a los 16 conjuntos involucrados que lucharán por el título a partir del mes de abril.

Habrá que aclarar que la etapa de playoffs del baloncesto colegial (conocida entre el público estadounidense con el mote March Madness, literalmente, ‘La locura de marzo’) suele iniciarse a mediados del mes en cuestión, culminando en la primera semana de abril con la ronda semifinal y final, la cual involucra a los cuatro vencedores de la ronda a eliminación directa nacional. Ésta, conocida como Final Four, se realizará este año en la ciudad de Indianápolis a partir del próximo 3 de abril.

De esta manera, 65 participantes se dividen en cuatro subregiones, las cuales se integran a partir de criterios de selección que incluyen la marca final (número de victorias y derrotas) de los equipos durante la temporada regular, así como su posición final dentro de la conferencia a la que pertenecen para, finalmente, elegir entre los mejores conjuntos de las conferencias más competitivas y juntarlos en 8 encuentros por cada región (16 equipos).

Este año, por ejemplo, los Jayhawks de Kansas comandan la región del Medio Oeste (con sede en San Luis, Missouri), mientras que los Wildcats de Kentucky encabeza la región Este (cuya final se celebrará en Syracuse, Nueva York). Por otro lado, Duke y Syracuse llegan como cabezas de serie a las divisiones Sur (Houston, Texas) y Oeste (Salt Lake City, Utah), respectivamente.

El equipo sembrado en la 65ª posición es forzado a jugar un juego clasificatorio contra el 64° equipo en la lista de participantes. El vencedor formará parte de la ronda final y competirá según la región que decidan los directivos de la Asociación Nacional Atlética Colegial (NCAA), tomando en cuenta nuevamente los criterios apenas enlistados.

Organizados de este modo, cada universidad enfrenta partidos de eliminación directa. Así, conforme se consiguen victorias, los equipos en cuestión se acercan cada vez más a las finales regionales. Con cuatro victorias consecutivas, éstos aseguran un lugar en el Final Four, dentro del cual tratará de alcanzar el juego final en donde, finalmente, podrán conseguir el campeonato nacional.

Históricamente, el cuadro de la Universidad de California en Los Ángeles, (UCLA) es el que más títulos nacionales ostenta tras la implementación de este formato –iniciado en 1939 y modificado por última vez en 2001–, sumando 11 títulos. Le siguen las universidades de Kentucky –con 7– y Carolina del Norte, con 5 campeonatos. Sin embargo, dentro de las finales del baloncesto colegial se han labrado historias y mitos que han enriquecido y fortalecido la importancia de este deporte, tanto dentro como fuera de los Estados Unidos.

Ejemplo de ello es el caso de los Mineros de la Universidad del Oeste de Texas, hoy conocidos como la Universidad de Texas en El Paso (UTEP). Este equipo es considerado por los especialistas como un cuadro limitado e incluso débil. Aunque en 1966 lograron una de las victorias más inesperadas en la historia del baloncesto –y del deporte estadounidense en general–, obteniendo el título tras derrotar a la poderosa universidad de Kentucky, alineando por primera vez en la historia a cinco jugadores afroamericanos como titulares.

Por esta y otras historias, las finales del baloncesto colegial son un evento a seguir en próximos días. Así, se perfilan como una excelente alternativa durante los fines de semana, o bien, en los días laborales, puesto que cada día hay por lo menos dos partidos, los cuales, al ser de eliminación directa, presentan tintes dramáticos y conmovedores que llaman de manera inmediata el interés del aficionado.

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